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Bisonte americano, Bison bison

Bisonte - Rancho Texas - Lanzarote Park-min
El bisonte americano (Bison bison), también denominado búfalo y —palabra en desuso— cíbolo, es un gran bovino que solía habitar en las planicies del norte de México, los Estados Unidos, y Canadá en grandes manadas, abarcando desde el Gran Lago del Esclavo hasta México y desde el este de Oregón hasta los Montes Apalaches. Existen dos subespecies: El bisonte de planicie (B. b. bison) y el bisonte de bosque (B. b. athabascae) de Canadá.


Características principales

Los bisontes tienen un pelaje de color marrón oscuro durante el invierno y uno más liviano de color marrón claro durante el verano. Llegan a medir hasta 1,80 m de alto y 3 m de largo, y pesan de 450 a 1.350 kg. Tanto el macho como la hembra tienen pequeños cuernos curvos que usan para luchar en época de celo y como defensa.

Estos animales constituían la principal fuente de alimentación para los indígenas americanos de las Grandes Llanuras. Posteriormente, fueron cazados casi hasta su extinción en el siglo XIX, quedando sólo 750 ejemplares hacia 1890. El Zoológico del Bronx, en Estados Unidos, mantuvo una de las manadas sobrevivientes con la que fue restablecida la población en el Parque Nacional Yellowstone y otras reservas naturales. La actual población de bisontes americanos es de aproximadamente 350.000 ejemplares, comparada con una población estimada en 60–100 millones antes de la llegada de Colón a América[cita requerida]. Hoy en día, más de 250.000 de los 350.000 bisontes son criados para consumo humano. Su carne tiene menos grasa y colesterol que la carne vacuna, lo que ha llevado al desarrollo del beefalo (conjunción de las palabras inglesas beef, bistec, y buffalo, búfalo), un cruce entre el bisonte y la vaca doméstica.

Los bisontes se aparean en agosto y septiembre. Su período de gestación dura entre 260 y 280 días, luego del cual nace una sola cría. Esta es cuidada durante un año. Los bisontes llegan a su madurez a los tres años de vida, y su promedio de vida es de 18 a 22 años.

El bisonte americano en la cultura nativa

Hasta el siglo XVII el bisonte americano rondó holgada y abundantemente los territorios del norte del continente norteamericano. El llamado coloquialmente búfalo, era venerado por muchas de las tribus nativas de Norteamérica. En algunas naciones indígenas la caza de este animal era acompañada con un gran respeto, admiración por sus cualidades y agradecimiento por todos los beneficios que aportaba. Se dice queen el momento de la muerte del bisonte el cazador amerindio se acercaba a inhalar su último respiro como forma de absorber espiritualmente sus virtudes. Fue conocido como “Dador de vida”, pues todo de este ser era utilizado. Los usos incluían alimentación, abrigo, indumentaria religiosa y materiales de construcción. La cacería del bisonte americano se precipitó después de la llegada de Inglaterra a la costa Este del continente, pues el valor de las pieles fue bastante preciado y funcionó como un catalizador para la matanza de miles de éstos. Cuando muchas de las naciones nativas, incluyendo la Miami, Shawnee y Potawatomi fueron desplazadas, el bisonte americano llegó a un punto peligroso de acercarse a la extinción, pues fue rápidamente reducido de millones a unos cuantos cientos.

El bisonte albino o búfalo blanco es una deidad aún presente en el siglo XXI; por ejemplo, entre la gente sioux y lakota cuyos líderes espirituales están atentos a su aparición, en realidad o en sueño. Un bisonte blanco no es para cacería, pues es un ser respetado, venerado y admirado de acuerdo con la leyenda de “Mujer Búfalo” de Dakota.

A la llegada de los españoles a América era tal la cantidad de bisontes o cíbolos que los conquistadores encontraron en las grandes praderas norteamericanas, que llamaron a la extensa región limitada por las Montañas Rocosas, al Oeste, y los montes Apalaches, al Este, «Llanos de Cíbola» y fue a esa región a la que se dirigió Francisco Vázquez de Coronado en busca de las míticas Siete Ciudades de Cíbola.

Bisonte americano, bison bison

¿Cómo son? Los bisontes son los animales terrestres más grandes de toda América. Pueden medir hasta 1,8 m de alto, 3 m de largo y pesar entre 450 y 1.350 kg. Su pelaje es color marrón, más oscuro en invierno y más claro en verano. Tienen unos pequeños cuernos curvos.
¿Dónde habitan? En grandes praderas.
¿Cuál es su distribución geográfica? El norte de México, Estados Unidos y Canadá.
¿De qué se alimentan? De ramas y hojas secas, líquenes y musgos.